Yo no iría allí si fuera tú (¿Por qué importa dónde elegimos viajar?)

Suena el teléfono fijo. Inmediatamente sé que es mi madre llamando. Por la forma en que dice ‘hola’ sé algo más: que no me va a gustar la conversación. Estoy tentado a fingir una mala conexión y colgar.

‘Una mujer fue secuestrada en Uganda’, dice mi madre, su voz mesurada, con trasfondo frenético. «A punta de pistola», continúa, «sola, durante un safari».

‘No voy a ir a Uganda por cuatro meses, mamá’, le digo, mi voz medida, con tonos de molestia.

Y tengo 49 años. Soy un adulto.

‘Tenía 35’, responde mi mamá.

Yo cuelgo.

El teléfono vuelve a sonar. es mi papa


Soy medido por la naturaleza. Tanto es así que mis habilidades para hornear son impecables. No se puede improvisar un soufflé de chocolate pase lo que pase El gran horneado británico nos haría creer. Soy seguidor de recetas. Un seguidor de reglas. Coloreo dentro de las líneas.

Entonces, si bien es cierto, el desafortunado secuestro en Uganda ocurrió solo unos meses antes de que me vaya. Y también es cierto que viajo sola al Parque Nacional Queen Elizabeth, el mismo parque del que fue secuestrada, hago lo que mejor sé hacer: medir.

A medida que se acerca el día de la partida, investigo como si mi vida dependiera de ello. En última instancia, considero que Uganda es segura. Más seguro, agregaré, que mi ciudad natal actual. Les digo a mis padres que los rayos nunca caen dos veces en el mismo lugar.

Ellos tampoco compran eso.

Paisaje

Dónde elegimos viajar es importante. Algunos de nosotros elegimos bucear en una jaula con tiburones en la costa de Sudáfrica para sentir una gran emoción de adrenalina. Otros optan por restaurar los arrecifes de coral en Australia para ayudar a salvar los frágiles ecosistemas del planeta.

Nuestras mentalidades de aventura son decididamente diferentes y tienen arcos individuales: de peligroso a seguro, de inútil a valioso. Pienso en el centro de este arco como mi zona de confort. Las veces que salgo de mi zona de confort son gratificantes sin medida. Uganda es uno de esos momentos. Pero hay otros.


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Preconceptos a un lado

Hablando con mi buen amigo Merriam Webster, Tomo nota de los sinónimos de ‘preconcebido’. Incluyen prejuicios, intolerantes, influenciados, prejuiciosos y obstinados. La idea preconcebida ciertamente viene con mucho equipaje pesado.

A lo largo de los años, me han «animado» a repensar los planes de viaje. Ese estímulo puede deberse al estado actual de disturbios civiles de un país en particular. O porque el terreno se considera traicionero. O simplemente porque no parece ‘divertido’. La mayoría de las veces se debe a nociones preconcebidas sobre nuestro destino. Nociones que estoy dispuesto a disipar.

El consejo no solicitado tiene buenas intenciones, lo sé. Sin embargo, al final, somos dueños de nuestros propios dominios. O en este caso, itinerarios de viaje. Lo siento mama.

paisaje con mujer

Te secuestrarán en Uganda

Poseo un miedo saludable de viajar a Uganda. Raramente viajo solo. La última vez que viajé sola fue en 1994 cuando mi entonces novio y yo rompimos y reservé un vuelo espontáneo a St. Thomas para llorar.

Mis lágrimas saladas caen en copas de plástico de caro chardonnay de California con roble. Unos días después, dos amigos me buscan para salvarme de mí mismo (y para sugerirme un caribe frío, en su lugar).

Cualquier temor que llevo conmigo de DC a Uganda se disipa al llegar. Realidad versus idea preconcebida. La brecha es profunda y ancha.

Desayuno en Ishasha

Debo reunirme con un amigo en el Parque Nacional Bwindi más tarde, lo que me deja solo en el sector sur de Ishasha del Parque Nacional Queen Elizabeth. Pasé tres noches en un campamento remoto junto al río Ntungwe, donde los sonidos de la vida silvestre comienzan a llenar el cálido aire africano justo cuando me dirijo a la cama.

La sabana después del anochecer es un universo en sí mismo. Está uno de el único lugar donde preferiría estar despierto mientras todos los demás duermen. Una noche, escucho el enorme cuerpo de un elefante rozar el costado de mi tienda de lona. Observo el ritmo natural de sus pasos lentos y acolchados.

Mi corazón late tan fuerte que estoy seguro de que él puede oírlo. En la oscuridad de la noche, el coro de la vida animal es casi espiritual. No mucho después, siento el rugido de un león tanto como lo escucho. Hago mi mejor esfuerzo para mantenerme despierto, no queriendo perderme un sonido.

leones trepadores de árboles

Los famosos leones trepadores de árboles son parte de la razón por la que elegí visitar Uganda. El sector Ishasha del Parque Nacional Queen Elizabeth es el único lugar en el mundo para verlos. Leones que trepan a las acacias para refugiarse del calor, duermen una merecida siesta o espían a sus presas indefensas. Otra razón es observar los gorilas de espalda plateada, una especie que no se puede encontrar en ningún zoológico o parque de juegos.

niños ugandeses

Encontrar oro, en África

Sin embargo, hay razones más allá de la vida silvestre que hacen que este viaje sea tan extraordinario. Es la gente. No solo las personas que viven y trabajan en los destinos a los que viajamos (cantineros, guías, rastreadores y escolares), sino también los demás buscadores de aventuras que encontramos en el camino.

Ya sean las mujeres con las que me encuentro en los asientos 2B y 2C de camino a Ishasha, los observadores de aves con los que cruzo el pantano de Mabamba o el nómada digital que pulsa teclas en el taburete del bar a mi lado. Se trata de los animales, en Uganda. Pero, también se trata de la gente.

Humedales de Mabamba

El avión que tomo de Ishasha a Kihihi tiene capacidad para cuatro personas. Al otro lado del pasillo se sienta un hombre alto y elegante con ojos inquisitivos y una sonrisa entrañable. Charlamos (una actividad que me encanta) mientras esperamos que se levanten las ruedas. Mi marido no es un charlatán, así que cuando estoy sola hablo como si no hubiera un mañana.

Me entero de que aunque actualmente vive en Milán, es originario de la pequeña nación africana de Burundi. Le pregunto sobre Burundi y por qué está visitando Uganda. Intercambiamos historias de nuestros safaris y avistamientos de animales. Comparamos asesinatos en detalle y nos consideramos afortunados por haber visto uno. Me habla de sus gemelos y que trabaja para Nike.

“¿Has estado en Estados Unidos?”, le pregunto.

“Una vez”, responde, “a Atlanta, allá por 1996”.

Siento engranajes oxidados y chirriantes girando lentamente en mi mente. Mi conocimiento general de Trivial Pursuit resurge y me imagino insertando una cuña roja en una pequeña rueda de plástico.

«Esperar. ¿Fuiste a los Juegos Olímpicos?

Tímidamente, me dice que de hecho era, en las Olimpiadas. Mi mandíbula golpea la mesa de la bandeja. Estoy a punto de preguntar más, pero en ese momento el motor se enciende a un nivel de decibelios que hace que el habla sea inútil. Las cebras perdidas despejan la pista. Estaban fuera.

avión arbusto

Más tarde, cuando me reencuentro con Wi-Fi, busco en Google a mi humilde compañero de asiento (¿tú no lo harías?). Su nombre es Vénuste Niyongabo. Supe que entrenó para competir en la carrera de 1500 metros para las Olimpiadas del ’96. Se le consideraba claro favorito, pero en el último momento cedió su espacio a un compañero que no había podido competir en el ’88 ni en el ’92. Vénuste ingresó a la carrera de 5000 metros, una para la que no se había entrenado. En su última vuelta, Vénuste ganó una inesperada medalla de oro olímpica.

El único ganador de la medalla de oro olímpica para Burundi. Alguna vez.

espalda plateada

Dónde elijo viajar es importante. Elijo Uganda y espero observar leones trepadores y rastrear espaldas plateadas. No espero un encuentro casual con un medallista de oro olímpico en un Cessna de cuatro plazas. Un recuerdo tan valioso como cualquier otro que colecciono mientras estuve en Uganda. Quizás el más valioso. La conexión humana triunfa sobre todo.

Ah, y nadie es secuestrado en Uganda esa semana. Compruebo.


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vida de plaza

Las drogas están por todas partes en Colombia

¿Vas a Colombia? no has visto narcos? Ahhh, si tuviera un peso por cada vez que escucho esa. A los que están atrapados en la versión de Netflix de Colombia, alrededor de 1980, les pido que me acompañen en el presente.

Visito Cartagena porque me gustaría deslumbrarme con una ciudad colonial española al estilo de Gabriel García Márquez. El ‘realismo mágico’ es parte del atractivo de Colombia, al menos en el sentido literario. Mis expectativas son irrazonablemente altas. Me imagino hombres levitando en las calles y notas musicales bailando en el aire. Evoco el aroma de la yuca frita de los vendedores ambulantes e imagino el eco de los cascos de los caballos en las calles empedradas.

Yo leo Cien Años de Soledad por tercera vez, en anticipación.

vendedores ambulantes

En las esquinas cargadas de electricidad de Cartagena se venden muchas cosas, pero por lo que veo, ninguna es droga. Las esquinas de las calles por las que paso venden piñas, papayas y gajos de sandía jugosa. Desordenado tal vez, pero no ilegal, mercancías.

los palenqueras son los gloriosos vendedores de frutas de Cartagena. Su ropa brillante y sus amplias sonrisas se entretejen de forma colorida en el tejido de la ciudad. En un momento, estas icónicas mujeres cargaron canastas de frutas sobre sus cabezas desde su pueblo de Palanque hasta el centro de la ciudad. Hoy en día, encuentran un lugar sombreado en la calle o plaza para ofrecer su generosidad de productos a los turistas.

plaza

La Copa del Mundo: Estados Unidos vs. Colombia

Un día caminamos a Getsemaní, un barrio justo más allá de los muros fortificados de la ciudad vieja. Es arenoso, crudo y tiene que ver con la vida en la calle. Tropezamos con los desconchados muros amarillo mostaza del Ayuntamiento en la Plaza de la Trinidad. Los colores de Cartagena son caleidoscópicos, una combinación armoniosa con el fervor de la ciudad.

hombres colombianos

Vemos a jóvenes colombianos jugando un partido de fútbol pick-up. Corren tan rápido y sin esfuerzo con chancletas rotas y crocs desgastados como la mayoría de los niños estadounidenses con Nike Air. Las camisetas de la Premier League cuelgan sueltas de sus marcos larguiruchos. Un grupo de hombres está agachado cerca, sus rostros curtidos y surcados como un viejo LP. Tomo una foto mental. Todavía lo tengo.

Mi hijo tiene nueve años. Sin previo aviso, se sumerge de cabeza en el juego. Mi esposo, mi hija y yo nos sentamos en un banco cercano: asientos de primera fila para un partido improvisado de la Copa Mundial.

Juego de futbol local para recoger

Los niños no se inmutan ante el recién llegado estadounidense y lo absorben en el juego como un viejo amigo. No tienen un idioma en común, pero de alguna manera se dan cuenta de quién juega en qué posición y quién está en qué equipo. El deporte tiene un lenguaje propio.

Los postes de la portería están marcados con latas de refresco. Sin embargo, el juego es importante más allá de la puntuación. Mi hijo dispara a portería y falla. El juego se reinicia. Una lección de fútbol latinoamericano, reflexiona mi marido al margen. Una lección de muchas cosas, no puedo dejar de pensar.

árboles a la luz

La Laponia finlandesa no suena divertido

“¿Te das cuenta de que solo hay unas pocas horas de luz diurna en Finlandia durante el invierno?”, gorjea una mujer entrometida sentada a mi izquierda. Está demasiado cerca de mi pantalla, pienso, mientras me deslizo más abajo en la banqueta de mi cafetería local.

Sí, descubrí ese pequeño hecho mientras investigaba nuestro viaje posterior a la Navidad a la Laponia finlandesa. Una fiesta de oscuridad casi perpetua no es para todos. Espero que sea para nosotros.

Quiero decirle ‘si todos viajáramos al mismo lugar, la República Dominicana se hundiría en el fondo del mar. Entonces, si bien aprecio su preocupación de que quizás no nos divirtamos en Finlandia, permítanme decir una cosa: soy un adulto. Puedo ir a donde quiera.

No digo nada de eso, pero quiero hacerlo.

Finlandia resulta ser una de las vacaciones más divertidas que tenemos en familia. Uso ‘más divertido’ deliberadamente aquí. Sé que no es una palabra real, tengo Grammarly.

Auroras boreales

La razón principal por la que quiero ir a Finlandia es para ver la aurora boreal, que escuché que está casi garantizada en la Laponia finlandesa. Naturalmente, no le digo esto a mi familia. En cambio, busco en Google todas las formas de divertirme en el Círculo Polar Ártico en diciembre. Hay 35.800.000 resultados. Uf.

obtengo el garantizado Aurora boreal en nuestra primera noche en Laponia. Marcar esa casilla temprano significa que puedo abrazar por completo las otras 35,799,000 cosas divertidas que le prometí a mi familia que podemos hacer. Entre muchas actividades divertidas, la más divertida (nuevamente, para enfatizar) toma la forma de 17 perros esquimales aullando tirando de nosotros en pequeños trineos de metal a una velocidad vertiginosa al anochecer (también conocido como mediodía).

perros esquimales

Toni, el susurrador de perros de Finlandia, es nuestro guía. Tiene una facilidad y ligereza sobre él que desmiente sus 20 y tantos años. Antes de partir hacia el desierto, Toni nos da instrucciones vitales sobre cómo maniobrar a los perros. Ninguno de los cuales puedo escuchar. Los perros ladran tan fuerte que sacuden la nieve de los árboles.

Una vez que los perros se vuelven locos, el paisaje ensordece. Es como si alguien silenciara a Finlandia por control remoto. La belleza del paisaje se ve realzada por el silencio centenario de los trineos tirados por perros.

Trineos tirados por perros al mediodía

Toni nos guía sobre lagos helados y bajo altos pinos. El cielo presenta tonos de lavanda y rosa. Luego, casi imperceptiblemente, esos colores se transforman en magenta y naranja. Un escenario de un cuento de hadas, el sol de invierno en ángulo bajo proyecta largas sombras sobre la nieve, que está lejos de ser blanca como la nieve. Es púrpura-blanco, rosa-blanco y azul-blanco. Benjamin Moore podría aprender un par de cosas sobre el color en Finlandia.

Los días llenos de noche son divertidos, pero agotadores. Después de siete noches en el Ártico, estoy emocionado de llegar a casa por un poco de vitamina D y ver Colmillo Blanco. El recuerdo de Toni y su dominio inquebrantable sobre nuestra manada de perros esquimales será difícil de olvidar.


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¿Conoces esa aterradora pista en Bután?

Según los números, Paro, el único aeropuerto internacional de Bután, tiene estadísticas increíbles. Solo 17 pilotos están calificados para aterrizar allí. La pista tiene una longitud mínima de 6500 pies y está rodeada por picos empinados del Himalaya de 18,000 pies cubiertos de nieve. Los aviones necesitan trazar un ángulo de 45 grados alrededor de estos picos dramáticos momentos antes del aterrizaje. Ah, y los vuelos solo pueden aterrizar durante el día, en buenas condiciones climáticas y cuando sale la luna llena.

La parte de la luna llena es una broma. El resto no es broma.

Vamos a Bután para celebrar mi 40 cumpleaños, a pesar de las estadísticas que la gente amablemente nos ha enviado sobre accidentes aéreos. ‘¡Bután es el lugar más feliz de la tierra!’, leí. Si tengo que cumplir 40, entonces lo haré en el lugar más feliz de la tierra, maldita sea.

Nido de tigres

Leopardos, tigres y dragones. Oh mi.

El Reino de Bután es conocido como la ‘Tierra del Dragón del Trueno’. Uno de sus lugares más famosos se llama Nido del Tigre. Las estribaciones del Himalaya son el hogar del escurridizo leopardo nublado. leopardos, tigres, y dragones? Vaya Bután está poniendo un listón muy alto.

La joya de la corona de Bután es el Nido del Tigre (Paro Taktsang), un antiguo monasterio que cuelga precariamente de un acantilado de 10,000 pies. El Nido del Tigre es un espacio sagrado construido en una cueva donde los gurús indios meditaban en el siglo VIII. El grupo de templos que se encuentran allí ahora fue construido en 1692. El Nido del Tigre es la razón por la que elegí visitar Bután: para absorber una pequeña parte de su inmensa espiritualidad. Para llegar allí, me esforzaré física y mentalmente.

Pema, nuestra guía butanesa, personifica el índice de felicidad del que tanto he oído hablar. Su sonrisa con hoyuelos irradia mientras nos cuenta la historia de su país. Habla sobre sus platos butaneses favoritos, su esposa y sus hijos. Vuelvo a recordar por qué viajo se trata tanto de la gente como del destino.

Banderas de oración

La caminata es rigurosa, lo que esperamos. Ondean banderas de oración rojas, amarillas y azules, colores primarios deshilachados por años de viento y lluvia. Una rueda de oración enorme se encuentra con nosotros en el camino e intento canalizar el aura circundante. Picos de montaña, rocas escarpadas y cielos azules brillantes y sin nubes. Estoy buscando una señal, una forma de conectarme, por poco realista que sea.

Desde un punto de vista físico, estoy bien dentro de mi zona de confort, el centro de mi arco personal. El terreno es difícil de escalar, pero no imposible. Sin embargo, desde un punto de vista espiritual, estoy fuera de mis profundidades. Estoy ansioso por aceptarlo, pero es un desafío.

Nido de tigres

Finalmente, entramos en un claro, un descanso del bosque de pinos azules. Veo el Nido del Tigre directamente al otro lado del valle, colgando de una roca escarpada exactamente donde espero que esté. Me imagino a la tigresa en su guarida, así como a las generaciones de personas que han caminado hasta aquí antes que yo. Tenemos 700 escalones para descender y otros 250 para ascender antes de llegar a nuestra meta. Un poco sin aliento, me detengo para mirar hacia arriba.

Por encima de mí, veo un arcoíris de 360 ​​grados completamente formado que rodea al sol. Lo diré una vez más por el impacto—un arco iris que rodea el sol.

halo solar

Este fenómeno, más tarde descubro, es un halo de sol. Ocurre cuando la luz del sol refracta millones de cristales de hielo hexagonales. Esos cristales luego quedan suspendidos en la atmósfera para causar un anillo de otro mundo alrededor del sol.

Ni siquiera sabía que existían los halos solares. Todavía tengo que ver uno desde entonces. ¿Quizás este es el objetivo? Un halo de sol: mi conexión para siempre con Bután. ¿Quién no cree en los signos?

niños

asuntos de viaje

En Cartagena, espero sumergirme en un mundo mágico, pero real, de arte, cultura y comida. No espero ver un partido improvisado de fútbol en una arenosa plaza colombiana.

En Finlandia, espero vislumbrar pinceladas de color verde eléctrico de partículas cargadas que cruzan un cielo negro, para no sumergirme en el antiguo deporte de los trineos tirados por perros dentro de un mundo blanco.

En Bután, el Tiger’s Nest es mi objetivo previsto. Aún, está eclipsado, literalmente, por un fenómeno atmosférico etéreo.

¿Y en Uganda? En Uganda, sigo a los poderosos Silverbacks y veo raros leones trepadores. Las llamadas ‘experiencias únicas en la vida’. Pero luego conocí a Vénuste Niyongabo, un hombre que lleva oro a casa al país más pobre del mundo.

¿Por qué viajo?

Uno de mis autores favoritos lo dice mejor:

“Después de todo, viajamos por la misma razón que leemos: para recordarnos la existencia, y también la inexplicabilidad, de otras vidas, para reconocernos dentro de lo que nos es ajeno. Somos una sola persona cuando empezamos un viaje, o un libro o un artículo; somos otra persona cuando lo concluimos. Otra persona, pero también la misma, hacemos el viaje para vernos a nosotros mismos”. —Hanya Yanagihara

Dónde elijo viajar es importante. Hago el viaje para verme a mí mismo. Aunque lo que descubro no siempre es lo que espero, no lo tendría de otra manera. Los riesgos de mis elecciones son míos para soportarlos. Tomaré esos riesgos porque valoro las recompensas que los acompañan.

Y también, porque soy un adulto, carajo.


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