A los animales intrépidos les irá mejor ante el cambio climático

A los animales intrepidos les ira mejor ante el cambio

Las temperaturas de los microhábitats pueden ser significativamente diferentes a las que se enumeran en un informe meteorológico. Por ejemplo, para mantenerse fresco, un alce puede moverse de un paisaje de artemisa abierto y cálido a un corredor sombreado de un río cercano. ©John T Andrews

Sin duda, los humanos estamos alterando el entorno natural. Debido a nuestras actividades, ahora estamos experimentando el derretimiento de los glaciares; aumento del nivel del mar; calentamiento de los océanos; y sequías, olas de calor y tormentas más frecuentes e intensas, todo resultado de cambio climático causado por el hombre. Estas efectos causar estragos en las comunidades y los medios de subsistencia de las personas.

Pero, ¿cómo están respondiendo los animales salvajes a estos cambios? Encontrar la respuesta a esa pregunta ha sido un proceso complicado y sigue sin estar claro.

Sin embargo, ahora los científicos han descubierto diferencias significativas en los cerebros de los animales con dos tipos distintos de personalidad: los que actúan sin miedo y los que parecen tener miedo a las cosas nuevas. Por un lado, ser intrépido puede ayudar a la vida silvestre, específicamente a las aves, a explorar nuevas áreas de anidación, encontrar nuevas fuentes de alimento y ayudarlos a adaptarse a los cambios en sus entornos. Pero, por otro lado, tener miedo también tiene su lado positivo. Puede ayudar a protegerlos de cosas novedosas y peligrosas en su entorno, como los automóviles.

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En un estudio, los gorriones domésticos se dividieron en dos grupos: los que actuaban sin miedo y los que parecían temerosos de las cosas nuevas.

Con el ritmo del cambio climático, sin embargo, ser audaz puede ganar. De hecho, un grupo de investigación de científicos de África, Europa y América del Norte concluyó que la capacidad de los animales para responder al cambio climático probablemente depende de qué tan bien modifiquen sus hábitats, como madrigueras y nidos.

Un rebaño flexible al miedo

Para evaluar qué hace que algunos animales teman el cambio y otros lo adopten, los investigadores, que publicaron su informe en la revista científica MÁS UNO el 10 de mayo de 2022, comparó seis hembras salvajes gorriones domésticos: tres de los cuales actuaron sin miedo y tres que parecían temerosos de acercarse a un nuevo objeto en su plato de alimentación. Los objetos novedosos eran un llavero rojo enrollado en la muñeca envuelto alrededor del plato de comida; una cubierta de plástico blanco sobre parte del plato de comida; un huevo de Pascua de plástico verde colocado encima de la comida en el medio del plato; un plato de comida normal, plateado, pintado de rojo por fuera; y una luz parpadeante colgaba arriba y se dirigía hacia el frente del plato. Los pájaros intrépidos se alimentaron del plato de comida independientemente de la presencia de objetos novedosos, mientras que los pájaros temerosos evitaron el plato de comida cuando los objetos desconocidos estaban a la vista.

Varias semanas después de esta prueba de comportamiento, los científicos examinaron las expresiones génicas en cuatro regiones del cerebro de los gorriones. Cuando a los animales salvajes se les presenta algo nuevo en sus entornos, los genes en sus cerebros responden, ayudándolos a procesar la información, compararla con la experiencia y decidir si deben acercarse o evitar un objeto nuevo.

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Lo bien que un animal puede modificar su hábitat puede determinar su éxito al enfrentar el cambio climático. Las aves ajustan los materiales de anidación para mantener los huevos calientes durante el clima frío y frescos en condiciones de mucho calor.

Los investigadores descubrieron que tres de las cuatro regiones del cerebro que se estudiaron mostraron diferencias. Por ejemplo, los genes que se expresaron en el hipocampo de los pájaros intrépidos eran diferentes de los genes que se activaron en los de los pájaros temerosos. El hipocampo está asociado con la toma de decisiones, el aprendizaje, la memoria y la navegación espacial. Había muchos más receptor de dopamina D2 transcripciones, que están asociadas con la audacia y la exploración, presentes en los hipocampos de las aves intrépidas. Por el contrario, las aves que evitaron los nuevos objetos tenían más transcripciones del gen beta del receptor de estrógeno, que se ha asociado con la ansiedad.

Dado que las criaturas sociales, como los gorriones domésticos, pueden aprender unos de otros, tener una mezcla de ambos tipos de personalidad en una bandada podría ser parte de la razón por la cual esta especie ha tenido tanto éxito en entornos alterados por humanos.

Por supuesto, el miedo a las cosas nuevas, o neofobia, es un problema con el que la gente también lucha. Por lo tanto, los receptores de genes neurobiológicos que los científicos identificaron en los gorriones domésticos podrían ayudar a otros investigadores a desarrollar medicamentos para atacar la ansiedad en nuestra propia especie.

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Muchos conejos duermen en madrigueras, que son redes de túneles excavados en el suelo. Las estructuras proporcionan temperaturas moderadas y estables en contraste con las condiciones sobre el suelo que a menudo son mucho más extremas.

Dos estrategias audaces para maniobrar el cambio climático: usar microclimas y moverse

Para los animales no humanos, tener la propensión a probar cosas nuevas, o actuar sin miedo, puede volverse extremadamente importante en el futuro cercano.

Las aves construyen nidos para mantener los huevos y las crías calientes durante el clima frío, pero también deben hacer ajustes en el aislamiento de un nido para mantener frescos a los polluelos en condiciones de mucho calor. Los mamíferos, como las marmotas y los conejos, hibernan o duermen en madrigueras subterráneas que proporcionan temperaturas estables y moderadas para evitar las condiciones de la superficie que a menudo son mucho más extremas.

En un trabajo titulado Fenotipos extendidos: ¿amortiguadores o amplificadores del cambio climático?, que fue publicado el 16 de junio de 2021, en la revista Tendencias en Ecología y Evolución, los investigadores informaron que encontraron que la capacidad de un animal para responder al cambio climático probablemente depende de qué tan bien pueda modificar su hábitat; en otras palabras, un animal debe ser capaz de afrontar sin miedo los cambios ambientales.

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Las termitas construyen montículos que capturan la energía solar y el viento, que impulsan el flujo de aire, estabilizan el nivel de oxígeno y regulan las temperaturas experimentadas en el montículo. Controlan su microclima.

Este estudio investigó fenotipos extendidos, que son modificaciones que los organismos, como aves, insectos y mamíferos, hacen en sus hábitats. Un fenotipo extendido puede variar desde simplemente un agujero en el suelo ocupado por un animal hasta hojas enrolladas en cavidades por insectos; y desde nidos de todas las formas y tamaños construidos por pájaros y mamíferos hasta colonias de abejas y montículos de termitas. Estos fenotipos extendidos son importantes porque filtran el clima en conjuntos locales de condiciones inmediatamente alrededor del organismo, o lo que los biólogos llaman microclimas.

Debido a que los fenotipos extendidos son estructuras construidas, a menudo se modifican en respuesta a las variaciones climáticas locales y, potencialmente, en respuesta al cambio climático. Este proceso se denomina “plasticidad del fenotipo extendido”. Un ejemplo sería un nido de pájaros que esté bien aislado para proteger los huevos o los pichones del frío. Luego, a medida que aumenta la temperatura, si el ave no ajusta el aislamiento en el nido, puede causar que las crías se sobrecalienten. Como otro ejemplo, las termitas construyen montículos que capturan la energía solar y el viento que impulsan el flujo de aire a través de la colonia, lo que estabiliza los niveles de oxígeno, la humedad relativa y la temperatura dentro del montículo.

Sin embargo, la idea de los microclimas es más amplia que los hábitats construidos. Los microclimas generalmente difieren sustancialmente de los climas cercanos, lo que significa que las condiciones climáticas en un área pueden proporcionar poca información sobre lo que experimentan los animales en sus microhábitats.

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Una serpiente cambia su microclima al mudarse de un agujero subterráneo a una roca soleada para calentarse.

Por ejemplo, aunque una estación meteorológica podría indicarle que la temperatura en Bozeman, Montana, es de 90 grados Fahrenheit, simplemente moviéndose del lado sur al lado norte de un edificio, puede experimentar microclimas que son sorprendentemente diferentes y que a menudo no son captados por los datos meteorológicos.

Lo mismo es cierto para los animales de muchos tamaños diferentes: un alce puede moverse de un paisaje abierto de artemisa a un corredor de río sombreado para refrescarse; una serpiente puede trasladarse desde su agujero subterráneo a una roca soleada para calentarse; y un pequeño insecto que se desplaza entre la parte superior e inferior de una hoja puede experimentar diferencias de temperatura de más de 20 grados Fahrenheit.

Por lo tanto, los animales que no tienen miedo de moverse (utilizando así los microclimas a su favor) o de hacer cambios en la forma en que construyen sus estructuras, como madrigueras, montículos y nidos, aprovecharán la ventaja de campo frente a los crecientes efectos de cambio climático.

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Un insecto que se arrastra desde la parte inferior de una hoja hasta la parte superior puede viajar a través de diferencias de temperatura de más de 20 grados Fahrenheit.

Tres claves para el éxito futuro: valentía, flexibilidad y fenotipos

A traves del globo, aumento de los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera de la Tierra están provocando un aumento de las temperaturas y un cambio en los patrones de precipitación. Para los biólogos, un problema clave es comprender los efectos actuales del cambio climático en las especies y predecir los futuros, incluido cómo pueden cambiar los rangos de vida silvestre y cuáles son los riesgos de extinción para varios animales.

Según un informe publicado en la revista científica Comunicaciones de la naturaleza el 23 de julio de 2019, los animales ya no pueden seguir el ritmo del cambio climático.

Esperemos que encuentren y usen su valentía y flexibilidad en sus fenotipos extendidos para ayudarlos a ganar algo de terreno.

Esto es para encontrar sus verdaderos lugares y hábitats naturales,

Dulce

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